Fermi, Enrico

Fermi, Enrico (1901-1954), físico y premio Nobel italiano, conocido por haber llevado a cabo la primera reacción nuclear controlada.

Nació en Roma el 29 de septiembre de 1901. Estudió en la Universidad de Pisa y en algunos de los principales centros de física teórica de Europa. En 1926 fue profesor de física teórica en la Universidad de Roma. Allí desarrolló un nuevo tipo de estadística para explicar el comportamiento de los electrones (véase Mecánica estadística). También desarrolló una teoría sobre la desintegración radiactiva beta, y desde 1934 investigó la radiactividad artificial bombardeando elementos con neutrones (véase Física nuclear). Por este último trabajo fue galardonado en 1938 con el Premio Nobel de Física.

Para no sufrir el hostigamiento político de la Italia fascista, ya que su esposa era judía, Fermi y su familia emigraron a Estados Unidos, donde fue profesor de física en la Universidad de Columbia. Fermi era profundamente consciente de la importancia de su trabajo experimental en el esfuerzo para producir energía atómica. En diciembre de 1942, en la Universidad de Chicago, obtuvo la primera reacción controlada de fisión nuclear en cadena, y hasta el fin de la II Guerra Mundial (1939-1945) trabajó en el desarrollo de la bomba atómica en Los Álamos, Nuevo México (véase Energía nuclear; Armas nucleares). Más tarde se opuso al desarrollo de la bomba de hidrógeno por razones éticas.

Después de la guerra, en 1946, Fermi fue profesor de física y director del nuevo Instituto de Estudios Nucleares de la Universidad de Chicago; los estudiantes de todo el mundo iban allí para estudiar con él. Su carrera se vio truncada por su muerte prematura a causa de un cáncer el 28 de noviembre de 1954. El Premio Enrico Fermi otorgado en su memoria es concedido anualmente a quien más haya contribuido al desarrollo, uso o control de la energía atómica.